CNESФранцузское космическое агентство CNES 9 марта заявило, что правительственная исследовательская программа, стимулирующая развитие национального производства полностью электрических спутников, выделила 25 миллионов евро (30 миллионов долларов) для первого этапа работ. И это далеко не все, что она может предложить для развития космических технологий.

CNES мотивируется отраслевыми прогнозами, согласно которым к 2020 году 50% всех коммерческих спутников связи будут полностью электрическими. Подобная конструкция обеспечивает существенную экономию в весе по сравнению со спутниками на химическом ракетном топливе.

Финансовая помощь промышленности начала оказываться Фондом государственных облигаций французского правительства с 2014 года. Основными получателями стали главные подрядчики — две компании по производству спутников во Франции Thales Alenia Space и Airbus Defence and Space, а также поставщик двигателей для спутников Snecma (подразделение группы Safran). Эти компании согласились инвестировать средства в технологии совместно с правительством.

Второй этап финансирования, общий объем которого остается неясным, будет направлен на поддержку и продвижение использования на орбите электрических двигательных установок. В частности, разработка плазменного двигателя PPS 5000 от Snecma стала возможной благодаря технологии, полученной по лицензии ОКБ «Факел» (Россия). Новая система от Snecma осуществит свой первый полет в 2017 году на борту спутника Eutelsat 172B производства Airbus.

Eutelsat – французский оператор сотовой связи – выбрал Airbus и технологии Snecma также после государственных финансовых вливаний. Кроме того, стало возможным выбрать ракету-носитель Ariane 5 вместо конкурирующей Falcon 9 от SpaceX (Хоторн, штат Калифорния).

Управляющие фондом облигаций Program for Investing in the Future изначально выбрали для инвестиций электрический реактивный двигатель из-за опасений, что Boeing Space и Intelligence Systems были готовы покинуть рынок. Однако Boeing объявил в марте 2012, что компания получила контракт на четыре полностью электрических спутника 702SP и имеет в перспективе производство еще четырех для тех же клиентов — ABS Бермудских островов и Eutelsat Северной и Южной Америки, которая тогда называлась Satmex.

Однако продукция Boeing зависела не столько от собственных технологий, сколько от денежных стимулов, предлагаемых спутниковыми операторами. Это позволяло совместное выведение спутника на орбиту с одним из идентичных космических аппаратов Boeing на ракете-носителе Falcon 9 от SpaceX.

Прошло три года, прежде чем Boeing заключил новый контракт. SES (Люксембург) в феврале объявил, что приобрел 702SP, который будет выведен на орбиту с помощью Ariane 5.

С тех пор Airbus догнал Boeing, по крайней мере, в продажах, получив заказы на три полностью электрических спутника: два в 2014 году и один по договору с SES в начале этого года. По просьбе коммерческих спутниковых операторов Airbus, Boeing и их основные конкуренты работают над улучшением конструкции спутников, чтобы найти оптимальный компромисс между временем для достижения орбиты и экономией веса, что позволит уменьшить затраты на запуск.

Первые два спутника 702SP от Boeing для Eutelsat и ABS, запущенные 1 марта на борту Falcon 9, как ожидается, окажутся на своих орбитах через шесть-восемь месяцев.